[:en]Cabo Corrientes: If you’re there, are you lost?[:es]Cabo Corrientes: si estás ahí, ¿es que estás perdido?[:]

by / Monday, 02 June 2014 / Published in blog
The secluded beach at Playa Amor, Mayto
May 5, 2014

tierralta mapEl Tuito, Jalisco, Mexico – Cabo Corrientes is one of those vaguely heard of places where nobody ever goes because… well, where is it? And how would you go there? And why?

Literally, Cabo Corrientes means “Cape Currents.” It’s the defining end point of Banderas Bay west of Puerto Vallarta where the bay finally gives up its apparent attempt to swallow the Pacific. Look at the map – you’ll see that as the bay opens and yawns to the southwest, its lower prognathous jaw begins to fall away at the tiny coastal town of El Chimo.

At the very end of this lower jaw is the town of Corrales where the old lighthouse is located at the Cape. Also called Cabo Corrientes is the municipality that includes about 75 kilometers of beautiful and rarely visited beaches, beginning with the entire lower jaw of Banderas Bay and ending along the Pacific Coast as far south as the town of Villa del Mar.

From Vallarta itself, you can’t quite ever see the last bay-defining point marked by the old Cape lighthouse at Corrales. You can occasionally see that far end of the bay on a clear day from the opposing upper jaw at Punta Mita, whose residents are generally too happily distracted by golf to be much interested in aquatic geography.
The term “cape” usually implies that when you round a specific point or promontory, you are entering a different world (as in “Cape of Good Hope”). If you begin in Vallarta and head west in a small panga, moving along the lower bay past Yelapa and then past Chimo toward the Pacific, you may technically still be in the bay, but you are now out of sight and out of mind.

Past Chimo, you are at a kind of geographic and psychological tipping point. Ocean swells now rise and fall with their own remorseless rhythm, indifferent to your condition. At that point, you have lost the bay’s protection. And if you then round the cape and head south along the Cabo Corrientes shoreline, you can feel the profound difference between a defined bay and the open, endless Pacific domain.

Banderas BayOf course, all bays are defined by their partial closure against wind and water. The Bay of Banderas is just such a protective zone. Its orientation denies direct admission to most hurricanes. But it is large and deep enough (maybe 3,000 feet) to offer a complete oceanic environment with enough aquatic scale for humpback whales, giant manta rays, tuna, dolphins and marlin.
There are times that Banderas Bay seems like a relatively safe theme park for seafarers who don’t really want to go to sea. In fact, Banderas Bay seems to have been artfully designed for vacations and retirement. It appears to have been invented for people who believe they have suffered enough, so bring on the paradise, now, please.

But if you drive 25 minutes west from Vallarta along coastal Highway 200, you will cross into the Cabo Corrientes municipality just past Boca de Tomatlan. You are, in a sense, rounding the cape by land. The road abruptly leaves the coast, swings due south and inland toward the town of El Tuito in the foothills of the Sierra Cuale Mountains.

The winding road climbs into the pine and oak forests and you will begin to notice that, by contrast to the dense human landscape of Vallarta, there is just a thin scattering of people in the small clustered settlements along the road. You are in Cabo Corrientes.

A look at the Cabo Corrientes lighthouse at Corrales

The current keeper of the old Cabo Corrientes lighthouse at the very end of Banderas Bay is a man named Hector Hernandez. He says it’s true what we had heard, that the lighthouse was powered for decades by fuel carried by donkeys up the 200 meters of steep elevation. But now, it shines out stronger than ever in its 110 years of service. As Hector notes, the faro was built during the last days of the Porfirio Diaz regime. Today, it beams into the night from a battery storage system powered by solar panels. Hector says the light can be seen 30 miles away.

The place where no one’s there

Given the remarkable technological advance at the lighthouse, it’s a little strange that the nearest gas station for Corrales, the tiny lighthouse town at the cape, is back in El Tuito. And in fact, there was still no functioning gas station even in El Tuito until earlier this year – after nearly 500 years as a trading town.

Hector Hernandez, The Lighthouse Man #2

Cabo Corrientes lighthouse keeper Hector Hernandez

Today El Tuito is an attractive municipal center of some 4,000 people. The exterior walls of the old shops around the plaza are all colored with an ochre mix of local clays. The new gas station is finally open, partly to fuel the vehicles that now make their way on passable gravel roads from El Tuito to the beautiful Pacific shores that very few people have seen.

Cabo Corrientes and its open Pacific coastline have formed wide, sweeping, scalloped beaches that are more temperamental than Vallarta’s grand old bay. In fact, most of the beaches along the Cabo Corrientes coast are much easier to reach by car than by boat. If you know the simple, common sense driving routes that take you from El Tuito through the rugged mountain landscape of Cabo Corrientes, you can easily arrive at a world of wild, untouched beaches that seem quite unrelated to the domesticated waters of Banderas Bay.

After about 45 or 50 minutes on the road from El Tuito to the coast, and you’re there.

When you first reach many of these beaches, something seems missing. Then you note that there is not a single palm tree in view. Instead, there is a Sahara of rolling sand dunes and a scattering of small, roughhewn houses just inland from the beaches. One of their measures of age is the ancient, brilliant tree-sized bougainvilleas still co-existing with the human residents after generations. These rugged old plants sprawl over roofs, shouting out their defiant colors in the sun.

Cabo Corrientes is not a land of ease. How people survive here, well, it’s a question that seems to have something to do with how few of them there are.

To get to Cabo Corrientes

The town of El Tuito serves as the jumping off point, the hub in the wheel for reaching all of the untamed Pacific beaches of Cabo Corrientes.

ccbeachesOnce in El Tuito, it’s your choice for a destination: Mayto? Tehuamixtle? Corrales? Villa del Mar? There are a dozen or more such towns along this nearly empty coast, each more windblown, more sun struck and less self-conscious than the last.

Of course, there are none of the efficient Vallarta-style Margaritaville beach installations that may recall your misspent youth in the hotel zone on Banderas Bay. But there are friendly outposts along Cabo Corrientes – rustic old handmade restaurants on the water serving cold beer and superb seafood. Fresh oysters, lobster, red snapper with garlic – all caught that morning or during the night. And now there are a few modest hotels scattered among these miniscule beach towns. Mayto has two small but comfortable hotels.

Cande’s, a famous restaurant in Tehuamixtle, rents rooms and there are several other modest “Tehua” rentals available with views of the bay.
Cande, himself, is easy to identify: He is the guy in the hammock at the entrance to his restaurant. His three attractive daughters wait tables and run the business. The seafood is glorious and the beer is icy cold. It’s not all austerity and rip tides in Cabo Corrientes.

4 tehuamixtleBut when you walk on one of these incredible broad Pacific beaches, alone, you will question whether all of humanity might have just recently moved on to some even more impossibly beautiful and remote location. At times, there just seems to be almost no one there. There will be the occasional lone fisherman sorting through his nets at the edge of the surf. A man placidly riding a horse with no apparent destination. Two men doing something to an engine in a rusted truck on a dirt road that meets the intensely blue sea.

In the somnolent hamlet of Naranjitos (population 94), a woman saw us stopped along a dirt road near the water. She then also stopped her car, restless kids in the back seat, because she assumed, smiling warmly as she called out to us, that we were lost. She wanted to offer us directions to somewhere. In her view, being lost was the only possible reason for our being in her town. If we were there, we must be lost.

Measuring absence: Population densities

The “Municipio de Cabo Corrientes” seems much too large to be a municipality (which in Mexico are entities that function like counties with a measure of independent governance). Puerto Vallarta is also a Jalisco “municipio,” but it has less than half the area (680sq kms) of its municipal neighbor, Cabo Corrientes, to the southwest.

Playa del Amor, Mayto #7
Cabo Corrientes has a population of only 10,000 people scattered over its entire 1,540 square kms for a density of just 6.5 persons per square km. The much smaller Vallarta municipality now has more than 250,000 residents or about 375 persons per square kilometer which is about 58 times the density of Cabo Corrientes, its larger municipal neighbor to the south. And, that greatly understates Vallarta’s real density by excluding the many thousands of non-resident vacationers that fill the hotel and condo rentals for much of the year.

This contrast in contiguous populations is roughly equivalent to placing Massachusetts (density 331) alongside of New Mexico (density 6.6) as if they were right next door to each other, as is the case for Vallarta and Cabo Corrientes municipalities. The density contrast between Vallarta and Cabo Corrientes is extreme anywhere in the world, especially for neighboring entities that share a border.

As you enter the Cabo Corrientes municipality headed south on Highway 200, you are almost immediately in a population density of single digits, much closer to Mongolia’s which may have the lowest density of any country on earth. Mongolia has only 2 people per square kilometer compared to 6.5 in Cabo Corrientes. The US, with all of those wide open spaces of the West has a density of 31 and Mexico is at 57.

Population Density Per Square Kilometer
Mongolia: 2.0
Massachusetts: 331.0
New Mexico: 6.6
Cabo Corrientes Municipality: 6.5
Puerto Vallarta Municipality: 375.0
United States: 31.0
Mexico: 57.0

For some people, low density may weaken their aesthetic response to places with scant signs of human presence. I may be attracted to these empty spaces in the world. But there are obviously millions and perhaps billions of people whose preference is for a dense coating of humanity – a kind of Coney Island of human concentration.

On the shores of Cabo Corrientes, people seem to have been replaced with wonderfully water cut rocks. At Playitas, there are stone menageries sculpted by the waves that look like a stampede of vaguely African imaginary animals, suddenly frozen just before reaching the surf. By contrast, Banderas Bay seems to carry on the romantic dream that the bay itself somehow cares about the people who line its gorgeous postcard shores, all set about with coconut palms. Cabo Corrientes, on the other hand, is an environment that does not seem to even notice us much. Cabo Corrientes still seems distracted by its own more desolate and lonely beauty, perhaps because it is simply not accustomed to being seen by anyone at all.

The Mexican Tourism Board on Cabo Corrientes

Along the coast of Cabo Corrientes, around 75 kilometers in length, you’ll find a set of paradisiacal beaches of fine, white sand, abundant vegetation and spectacular cliffs. Some of these beaches have barely been explored, making them ideal for those seeking to go deeper into the wilds of the Mexican coast and forget the noise and pollution of the cities. A great variety of fruits are grown in the fertile soil of Cabo Corrientes: mangoes, papayas, banana and coconuts are the main crop, and a number of enticing local dishes are prepared using them.

dkimballDavid Kimball is a retired journalist and businessman. For 12 years he researched and wrote Special Supplements on Mexico for Business Week Magazine in Mexico City. About ten years ago, he began assembling the land parcels now called Tierra Alta, an eco-development for cabins located in an oak forest just outside of El Tuito. His wife, Xochitl, now leads the development while Kimball gradually shifts his attention to the hammock on his cabin deck. He can be reached by email at kimballdavid(at)hotmail.com. Learn more about the Tierra Alta eco-development, at TierraAltaTuito.com[:es]
5 de Mayo de 2014

tierralta mapEl Tuito, Jalisco, México – Cabo Corrientes es uno de esos lugares de los que se oye hablar vagamente pero a donde nadie nunca va porque … bueno, ¿dónde está? ¿Y cómo se llega allí? ¿Y por qué?
Literalmente, Cabo Corrientes significa ” Cabo de las Corrientes. ” Marca el punto final de la Bahía de Banderas al oeste de Puerto Vallarta, donde la bahía finalmente renuncia a su aparente intento de tragar el Pacífico. Mira el mapa – verás que conforme la bahía se abre y bosteza hacia el suroeste, su mandíbula inferior comienza a caer en el pequeño pueblo costero de El Chimo.

Justo al final de esta mandíbula inferior está el pueblo de Corrales donde se ubica el antiguo faro del Cabo. También se llama Cabo Corrientes el municipio que incluye cerca de 75 kilómetros de hermosas playas poco visitadas que empiezan en la parte baja de la Bahía de Banderas y terminan en el pueblo de Villa del Mar.

Desde Puerto Vallarta no se logra ver el punto que marca el final de la bahía señalado por el viejo faro en Corrales. Puede verse ocasionalmente en días muy despejados desde la punta opuesta en Punta de Mita, cuyos habitantes casi siempre están demasiado distraídos jugando golf como para fijarse en la geografía acuática.

El término “cabo” generalmente implica que cuando das vuelta a un punto o promontorio específico, estás entrando a un mundo diferente (como en “Cabo de Buena Esperanza”). Si inicias en Vallarta y te diriges al oeste en una panga, moviéndote a lo largo de la bahía hasta pasar Yelapa y EL Chimo hacia el Pacífico, técnicamente todavía estás dentro de la bahía, pero estás fuera del alcance de la vista y de la mente.

Pasando Chimo, estás en un punto de quiebre geográfico y psicológico. Las olas del mar se elevan y caen a su propio ritmo, indiferentes a tu condición. En ese punto, has perdido la protección de la bahía. Y si rodeas el cabo y te diriges al sur a lo largo de la playa de Cabo Corrientes, puedes sentir la profunda diferencia entre la bahía definida y el Pacífico abierto y sin fin.

Por supuesto, todas las bahías están definidas por su cierre parcial contra en viento y el agua. La Bahía de Banderas es igualmente protectora. Su orientación evita el acceso directo de la mayoría de los huracanes, pero es lo suficientemente grande y profunda (quizá 900 metros) como para ofrecer un ambiente oceánico completo con capacidad para albergar ballenas jorobadas, mantarrayas gigantes, atún, delfines y marlines.

En ocasiones la Bahía de Banderas parece un parque temático para aquellos navegantes que en realidad no quieren ir al mar. De hecho, la bahía parece haber sido hábilmente diseñada para disfrutar vacaciones y retiro. Parece haber sido inventada para aquellos que creen que ya han sufrido bastante, así que, ahora al paraíso, por favor.

Pero si manejas 25 minutos hacia el oeste a lo largo de la carretera costera 200, llegarás al municipio de Cabo Corrientes pasando Boca de Tomatlán. Estás en cierto modo rodeando el cabo por tierra. La carretera se aleja abruptamente de la costa, se dirige al sur tierra adentro hacia el poblado de El Tuito en las faldas de las montañas de la Sierra Madre Occidental.

El sinuoso camino se eleva hacia los bosques de pino y roble y empiezas a notar que, a diferencia del denso paisaje humano de Vallarta, hay apenas unos asentamientos pequeños con uy pocas personas a lo largo de la carretera. Estás en Cabo Corrientes.

Una mirada al faro de Cabo Corrientes en Corrales

EL actual encargado del viejo faro de Cabo Corrientes al final de la Bahía de Banderas es un hombre llamado Héctor Hernández. Dice que lo que hemos oído es verdad, que el faro fue durante décadas mantenido con combustible transportado por burros hasta los 200 metros de elevación. En cambio ahora, el faro brilla más fuerte que nunca en sus 110 años de servicio. Como Héctor señala, el faro se construyó durante los últimos días del régimen de Porfirio Díaz. Hoy, alumbra hacia la noche gracias a un sistema de baterías con paneles solares. Héctor dice que el faro puede verse a más de 45 kilómetros de distancia.

El lugar donde no hay nadie

Dado el notable avance tecnológico del faro, es un poco extraño que la gasolinera más cercana a Corrales esté en El Tuito. Y de hecho, no hubo una estación de servicio de gasolina en funcionamiento en EL Tuito hasta principios de este año – después de casi 500 años como pueblo de comerciantes.

Héctor Hernández, el encargado del faro de Cabo Corrientes

Héctor Hernández, el encargado del faro de Cabo Corrientes

En la actualidad El Tuito es un atractivo centro municipal de casi 4,000 habitantes. Los muros de las viejas tiendas de la plaza están pintadas con una mezcla ocre de barros locales. La ueva gasolinera finalmente está abierta, en parte para surtir a los vehículos que ahora transitan sobre caminos de grava aceptables de El Tuito a las hermosas playas de Pacífico que muy poca gente ha visto.
Cabo Corrientes y su costa abierta hacia el Pacífico han formado amplias playas festoneadas que son más temperamentales que la gran bahía de Vallarta. De hecho, la mayoría de las playas de Cabo Corrientes son más fáciles de accesar por auto que por bote. Si conoces las rutas terrestres que te llevan de El Tuito a través del escarpado paisaje montañés de Cabo Corrientes, puedes llegar fácilmente a un mundo de playas salvajes y vírgenes que parecen muy lejanas a las domesticadas aguas de la Bahía de Banderas.
Después de 40 o 45 minutos de carretera desde El Tuito hacia la costa, estás ahí.
Cuando llegas por primera vez a estas playas, algo parece faltar. Luego notas que no hay una sola palmera a la vista. En su lugar, hay un Sahara de dunas de arena y algunas casas junto a la playa. Una de las señales de antigüedad son las brillantes bugambilias que aún coexisten con los habitantes humanos tras muchas generaciones. Estas rudas plantas de extienden sobre los techos, lanzando sus desafiantes colores al sol.
Cabo Corrientes no es tierra fácil. Cómo sobrevive la gente aquí, bueno, es una pregunta que tiene que ver con cuán poca gente hay aquí.

Para llegar a Cabo Corrientes

El pueblo de El Tuito sirve como punto de lanzamiento, el eje de la rueda para llegar a todas las playas salvajes de Cabo Corrientes.

playas de cabo corrientesUna vez en EL Tuito, hay que elegir el destino: ¿Mayto? ¿Tehuamixtle? ¿Corrales? ¿Villa del Mar? Hay una docena o más de pueblos a lo largo de esta costa desierta, cada uno soportando más viento y sol que el anterior.

Desde luego, no hay instalaciones de playa estilo Margaritaville como en Vallarta que puedan recordarte como malgastaste tu juventud en la zona hotelera de Bahía de Banderas. Pero sí hay algunos puestos en Cabo Corrientes – restaurantes rústicos construidos a mano que sirven cerveza fría y excelentes mariscos. Ostiones frescos, langosta, huachinango – todos capturados esa mañana o la noche anterior. Ahora también hay hoteles modestos regados en estas minúsculas poblaciones costeras. Mayto tiene dos pequeños pero cómodos hoteles.

El famoso restaurante de Cande en Tehuamixtle renta habitaciones y hay otros lugares modestos que rentan habitaciones con vista a la bahía.

El mismo Cande es fácil de identificar: es el que está en la hamaca a la entrada de su restaurante. Sus tres atractivas hijas atienden las mesas y dirigen el negocio. Los mariscos son gloriosos y la cerveza está helada. No todo es austeridad y mareas en Cabo Corrientes.

Playa TehuamixtlePero cuando caminas solo en una de estas increíbles playas de Pacífico, te preguntas si toda la humanidad se acaba de mudar a algún remoto lugar más imposiblemente hermoso. A veces, parece no haber nadie aquí. Habrá el ocasional pescador solitario trabajando en sus redes a la orilla del mar. Un hombre montando tranquilamente su caballo sin destino aparente. Dos hombres haciendo algo al motor de una camioneta oxidada en un camino de tierra que llega al intenso mar azul.

En el somnoliento caserío de Naranjitos (población: 94) una mujer nos vio detenernos en una camino de terracería cerca del agua. Detuvo su auto, sus inquietos hijos en el asiento trasero, porque pensó, sonriendo amablemente mientras se nos acercaba , que estábamos perdidos. Quería darnos direcciones a algún lugar. Desde su perspectiva, estar perdidos era la única razón posible para que estuviéramos en su pueblito. Si estábamos allí, seguro estábamos perdidos.

Midiendo la ausencia: densidades de población

El Municipio de Cabo Corrientes parece demasiado grande para ser un municipio. Puerto Vallarta es también un municipio de Jalisco pero posee menos de la mitad del área (80 kilómetros cuadrados) de su vecino al suroeste, Cabo Corrientes.

Playa del Amor, Mayto
Cabo Corrientes tiene una población de 10,000 habitantes regados en un total de 1,540 kilómetros cuadrados con una densidad de apenas 6.5 habitantes por kilómetro cuadrado. El municipio de Vallarta tiene ahora más de 250,000 habitantes o casi 375 personas por kilómetro cuadrado, que es 58 veces la densidad de Cabo Corrientes, sin considerar la verdadera densidad de Vallarta ya que no considera los miles de vacacionistas no residentes que llenan las rentas de hoteles y condominios gran parte del año.

Este contraste de poblaciones contiguas equivaldría a colocar a Massachusetts (densidad de 331) junto a Nuevo México (densidad 6.6) lado a lado, como es el caso de Vallarta y Cabo Corrientes. El contraste de densidad entre Vallarta y Cabo Corrientes es extremo en cualquier parte del mundo, especialmente para entidades vecinas que comparten una frontera.

Cuando entras a Cabo Corrientes hacia el sur sobre la carretera 200, estás casi inmediatamente en una densidad de población de un solo dígito, más cerca a la de Mongolia que es el país con menor densidad en el mundo. Mongolia tiene 2 habitantes por kilómetro cuadrado comparado con 6.5 en Cabo Corrientes. Estados Unidos, con todos esos espacios abiertos en el oeste, tiene una densidad de 31 y México está en 57.

Densidad de población por kilómetro cuadrado
Mongolia: 2.0
Massachusetts: 331.0
New Mexico: 6.6
Cabo Corrientes Municipality: 6.5
Puerto Vallarta Municipality: 375.0
United States: 31.0
Mexico: 57.0

Para algunas personas, la baja densidad puede debilitar su respuesta estética a lugares con escasos signos de presencia humana. Yo puedo sentirme atraído a estas espacios vacíos del mundo. Pero hay obviamente millones de personas en el mundo cuya preferencia es hacia una densa capa de humanidad – una especie de Coney Island de concentración humana.

En las costas de Cabo Corrientes la gente parece haber sido reemplazada con rocas esculpidas por el agua. En Playitas hay un zoológico de piedra esculpido por las olas que parecen una estampida de animales imaginarios del África, súbitamente congelados antes de llegar al agua. En contraste, la Bahía de Banderas parece continuar el romántico sueño de que de alguna manera la misma bahía se encarga de cuidar a la gente que llena sus hermosas playas dignas de postales con sus palmeras de cocos. C Cabo Corrientes, por otro lado, es un ambiente que apenas si parece notarnos. Cabo Corrientes aún parece distraído por su propia belleza solitaria y desolada, quizá simplemente porque no está acostumbrada a ser vista por nadie en absoluto.

El Consejo Mexicano de Turismo en Cabo Corrientes

A lo largo de l costa de Cabo Corrientes, de cerca de 75 kilómetros de largo, encontrarás un grupo de paradisíacas playas de fina arena blanca, abundante vegetación y riscos espectaculares. Algunas de estas playas difícilmente han sido exploradas, lo que las hace ideales para aquellos que buscan adentrarse en las agrestes costas mexicanas y olvidarse del ruido y la contaminación de las ciudades. Una gran variedad de frutos se cultivan en el fértil suelo de Cabo Corrientes: mangos, papayas, plátanos y cocos son las cosechas principales, y una variedad de atractivos platillos locales se preparan con ellos.

dkimballDavid Kimball es un periodista y hombre de negocios retirado. Durante 12 años investigó y escribió suplementos especiales sobre México para la revista Business Week Magazine en la Ciudad de México. Hace cerca de diez años empezó a juntar las parcelas de lo que ahora es Tierra Alta, un desarrollo ecológico para cabañas ubicado en las afueras de El Tuito. Su esposa Xóchitl dirige ahora el desarrollo mientras Kimball dirige su atención a la hamaca de su cabaña. Puede ser contactado por correo electrónico en kimballdavid(at)hotmail.com. [:]

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